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Réacteur nucléaire : définition

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Qu'est-ce qu'un réacteur nucléaire ? Définition.

Un réacteur nucléaire est un appareil dans lequel sont conduites, sous contrôle, des réactions nucléaires, dont le dégagement de chaleur associé est exploité pour former de la vapeur d'eau. Celle-ci est utilisée pour actionner une turbine entraînant un générateur électrique. 

Il en existe différents modèles, selon la nature du combustible, du modérateur qui permet de contrôler la réaction et du caloporteur qui permet d'évacuer la chaleur à récupérer. Le modèle actuellement utilisé par EDF utilise l'uranium légèrement enrichi comme combustible, et l'eau ordinaire sous pression comme modérateur et caloporteur (REP, pour Réacteur à Eau Pressurisée). 

Le parc français actuel est composé de 58 réacteurs nucléaires (34 de 900 MW, 20 de 1.300 MW et de 4 de 1.450 MW). 

Beaucoup de pièces qui composent un réacteur peuvent être changées au fur et à mesure, à l'exception de la cuve ou cœur du système, où se trouve le combustible, et l'enceinte de confinement, qui entoure le réacteur.
Personne ne peut dire quelle est l'espérance de vie précise des réacteurs en service, mais l'EDF table sur 40 ans. Dans cette hypothèse, l'arrêt des premières centrales devrait intervenir entre 2015 et 2020. Quatorze réacteurs auront 40 ans en 2020 et ce sera le cas de 34 autres en 2025.